Tu ingenio mimado, agudo

Una visita al spa, alrededor de 2015: su sesión comienza con una batería de pruebas mentales, desde rompecabezas visuales hasta pruebas de memoria y juegos que miden el tiempo de reacción. Después de evaluar sus resultados, se pone un casco liviano que aloja bobinas electromagnéticas y se relaja mientras un "neurotrainer" certificado consulta una imagen tridimensional de su cerebro para ajustar la configuración del casco. Te sientes extrañamente energizado mientras el dispositivo destruye tu materia gris con pulsos de energía indoloros. Después de unos minutos, visita la barra inteligente para un régimen personalizado de píldoras para mejorar el cerebro..

Este escenario no es tan descabellado como parece. En un trabajo patrocinado por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA), el neurocientífico Mark George y sus colegas de la Universidad Médica de Carolina del Sur han diseñado una bobina electromagnética liviana que algún día podría montarse dentro del casco de un piloto para despejar la cabeza del aviador cansado. Esta máquina de estimulación magnética transcraneal (TMS, por sus siglas en inglés) suministra pulsos de energía de microsegundos a unos centímetros en el cerebro de su usuario, lo que induce actividad eléctrica en las células cerebrales. Los estudios han demostrado que activar un pulso magnético justo antes de que una persona tenga que presionar un botón en respuesta a un sonido puede mejorar los tiempos de reacción en un 5 a 10 por ciento, "como si hubiera preparado esa parte del cerebro para actuar", dice George.

Cuando se combina con imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI), que proporciona una imagen tridimensional de la actividad del cerebro, TMS puede apuntar a una región específica de neuronas. El equipo de George ha demostrado que una estimulación rítmica semanal (llamada rTMS) de la corteza prefrontal, una parte del cerebro que parece anormal en muchos pacientes deprimidos, puede aliviar sus síntomas. (Se está realizando un estudio que puede llevar a la aprobación de rTMS para la depresión). Los investigadores de TMS también esperan desarrollar técnicas para penetrar el núcleo del cerebro, lo que podría conducir a tratamientos para trastornos como el Parkinson. George incluso está dispuesto a considerar la posibilidad de que tales métodos algún día puedan estimular los centros de placer del cerebro. (Sr. Allen, su Orgasmatron está en camino).

Mientras tanto, Helicon Therapeutics y otros laboratorios están desarrollando compuestos que aumentan el rendimiento cognitivo y la memoria, la porción de barra inteligente del spa cerebral. Un objetivo de estos nuevos medicamentos es la proteína de unión al elemento de respuesta AMPc (CREB), una molécula que ayuda a formar recuerdos a largo plazo. El medicamento de Helicon se basa en una investigación que los cofundadores Tim Tully, profesor del Laboratorio Cold Spring Harbor, y Jerry Yin, ahora en la Universidad de Wisconsin, realizaron en 1995. Al modificar genéticamente las moscas de la fruta para aumentar la cantidad de CREB en sus cerebros , los científicos produjeron insectos con el equivalente de recuerdos fotográficos. (Le tomó a las moscas normales 10 "sesiones de entrenamiento" para aprender a evitar una cámara, identificada por el olor, donde habían quedado ligeramente conmocionadas. Las moscas manipuladas genéticamente recordadas después de solo una sesión.) "Hemos demostrado en modelos animales que la droga de Helicon reduce la cantidad de práctica necesaria para comprometer algo en la memoria a largo plazo ", dice Tully. Los estudios en humanos comenzarán este verano.

Si el spa cerebral alguna vez se estrena, sus primeros clientes probablemente serán personas con trastornos cerebrales causados ​​por el envejecimiento o la enfermedad. Tully dice que pasará una década o más antes de que tales tratamientos estén disponibles para personas sanas, porque los peligros potenciales inherentes a la manipulación del cerebro van más allá de los efectos secundarios tradicionales. Por ejemplo, "tal vez podrías llenar el disco duro", dice Tully, "y después de varios años no podrás poner nada más en tu cerebro".